KETIKA Hafsham membuat keputusan muktamad untuk mengambil Azmil Mustapha menggantikan Dharma Harun sebagai hero filem Mekanik, waktu pejabat sudah berakhir. Keesokan harinya, seawal pagi aku berusaha menghubungi syarikat Showmaster untuk mendapatkan Azmil.

Pihak Showmaster tidak tahu bila beliau akan hadir ke pejabat. Azmil merupakan freelancer dengan syarikat Ali Bakar itu. Ketika itu belum ada kemudahan telefon bimbit atau smartfon. Aku tinggalkan pesan supaya Azmil menghubungi kami di studio Perfima secepat mungkin.

Memandangkan masa makin suntuk dan aku khuatir Azmil tidak masuk pejabat hari itu, aku hubungi semula pejabat Showmaster untuk mendapatkan alamat kediaman beliau. Aku masih ingat hari itu adalah hari Jumaat. Sebaik sahaja aku mendapat alamat kediamannya, aku bergegas ke rumahnya yang terletak di Bangsar. Aku mengejar waktu.
 
Aku berharap dapat menemui beliau untuk mengatur sesi pertemuan dengan Hafsham selepas solat Jumaat nanti. Aku berjaya menemui rumah beliau tetapi pintu pagarnya berkunci. Aku memberi salam beberapa kali tetapi tidak ada respons. Suasana senyap dengan pintu dan tingkap rumah bertutup.

Akhirnya, aku nekad mengambil keputusan memanjat pintu pagar dan menyelitkan di pintu rumahnya nota ringkas meminta beliau datang ke Perfima untuk pertemuan dengan Hafsham. Dalam pukul tiga petang, Azmil muncul di studio Perfima.

Sungguh lega aku dengan kedatangannya itu. Aku berharap perbincangan antara Hafsham dengan Azmil bakal menghasilkan sesuatu yang positif. Selepas hampir 30 minit mereka berbincang,
akhirnya Hafsham mengumumkan secara rasmi Azmil Mustapha adalah hero filem Mekaniknya.

Apa berlaku seterusnya adalah seperti ungkapan popular – the rest is history! Watak heroin Rina diperankan oleh Julie Faridah dan Susan Lankaster dipilih untuk watak Nina. Kedua mereka ini adalah
pendatang baharu. Pemilihan mereka dibuat oleh Hafsham melalui casting agency yang banyak membekalkan pelakon-pelakon untuk penggambaran filem-filem iklan ketika itu.

Jika tidak silap aku, Julie dan Susan lebih banyak terlibat dalam iklan dan peragaan. Pemilihan untuk pelakon-pelakon pembantu utama seperti watak ibu kepada hero, watak ketua perompak iaitu ketua mafia, watak inspektor dan dua orang anggota detektif polis, watak broker saham merangkap penasihat kewangan dan setiausahanya adalah pilihan yang diputuskan oleh Hafsham.

Hafsham memilih Noraini Hashim (Allahyarham) untuk watak ibu kepada hero. Sementara Yusof Haslam (Datuk) dipilih untuk memerankan watak ketua mafia yang diburu oleh pelakon teater Azmi Muhamad sebagai inspektor. Untuk watak dua detektif polis diperankan oleh pelakon drama tv popular Omar Abdullah dan M Rajoli (Allahyarham) yang sedang mula mencipta nama sebagai pelakon filem dan drama TV ketika itu.
 
Aku cadangkan kepada Hafsham supaya watak kedua orang detektif itu menggunakan loghat utara dan pantai timur. Tujuan aku ialah untuk memberi warna kepada watak-watak ini selain menambah nilai unsur komedi kepada watak-watak tersebut.

Hafsham menerima cadangan aku itu. Hasilnya berjaya mencuit hati penonton. Alhamdulillah. Satu lagi cadangan aku diterima oleh Hafsham ialah memberi imej ‘kepala botak tetapi rambut panjang’ untuk watak inspektor yang diperankan oleh Azmi Muhamad. Aku mendapat ilham untuk mencorakkan watak inspektor itu sedemikian rupa kerana aku terbayangkan imej kepala botak pelakon terkenal Hong Kong, Mak Kar.

Beberapa bulan sebelum itu aku berpeluang terlibat dalam produksi filem Hong Kong, It Takes Two lakonan dan arahan Mak Kar. Aku terlibat dengan produksi filem tersebut ketika mereka melakukan sebahagian penggambarannya di Malaysia. Aku terangkan kepada Hafsham imej untuk watak Inspektor Azmi itu diinspirasikan oleh imej Mak Kar.

Bezanya ialah watak Inspektor Azmi berambut panjang di sekeliling bahagian kepalanya dan tidak botak seratus peratus seperti Mak Kar. Walaupun Hafsham setuju dengan cadangan aku itu tetapi aku
khuatir jika Azmi keberatan untuk melakukannya.

Sebagai pelakon Azmi berani mencuba dan mencari kelainan. Aku tabik Azmi kerana kesanggupannya membotakkan sebahagian kepalanya untuk menzahirkan watak Inspektor Azmi yang sering terbersin bila ada tekanan kerja.

Tetapi sayang Azmi tidak meneruskan kerjaya lakonannya. Beliau lebih banyak terlibat dengan kerja-kerja produksi di belakang kamera selepas filem Mekanik. Untuk watak-watak pembantu pula Hafsham
banyak menyerahkan kepada aku untuk mencari pelakon-pelakon yang sesuai.

Aku tidak boleh mengambil sikap tangkap muat sahaja walaupun watak-watak itu cuma watak - watak pembantu sampingan sahaja. Aku berpandangan sesiapa bakal aku tawarkan watak-watak ini perlu ada sekurang-kurangnya pengetahuan dan pengalaman asas lakonan.

Aku tidak mahu mencadangkan pelakon-pelakon pembantu yang kaku dan kayu kepada Hafsham. Ketika itu kebanyakan mereka terlibat dalam pembikinan filem-filem Melayu lazimnya menggunakan dan memilih pelakon-pelakon pembantu dan pelakon tambahan secara tangkap muat sahaja.

Selalunya pelakon-pelakon ini dari kalangan kenalan dan kawan-kawan si pembikin filem yang gila hendak berlakon. Mereka ini jenis tidak kisah walaupun jadi pak pacak. Kepada mereka paling penting
dapat peluang muncul dalam filem. Ada di antara mereka sanggup berlakon percuma asalkan mereka diberi peluang muncul sebagai pak cak.

Mungkin ada pembaca dan peminat filem tempatan generasi sekarang berpendapat aku cuma mengada-adakan cerita sahaja. Tetapi sejujurnya itulah realiti yang pernah aku alami. Sebagai penolong pengarah filem, aku juga ditugaskan untuk mendapatkan pelakon-pelakon pembantu dan tambahan yang diperlukan oleh pengarah.

Penglibatan aku dalam teater sebelum ini banyak membantu aku memberi peluang kepada seramai mungkin rakan-rakan teater aku untuk melakonkan watak-watak pembantu dan tambahan. Ramai
di antara mereka terus berjaya sebagai pelakon dan tenaga penggiat filem selepas kemunculan sulung mereka dalam Mekanik.

Sani Sudin dan Imuda, dua nama aku cadangkan kepada Hafsham untuk watak-watak pembantu mekanik kepada Azmil terus menyerlah dan berjaya sebagai pelakon sehingga sekarang. Majid Salleh pemegang watak sebagai salah seorang perompak berboskan Yusof Haslam yang sering berdialog ‘No problem, bos!’ terus mengorak langkah dalam bidang lakonan selepas kemunculan pertamanya ini.
 
Majid banyak berlakon dalam siri TV Gerak Khas terbitan Datuk Yusof Haslam. Seterusnya dari tahun 90-an sehingga sekarang beliau banyak mengarah drama untuk stesen TV swasta dan RTM. Hazali Ramli yang membawa watak perompak Cina dalam kumpulan mafia Yusof Haslam lebih menyerlah dalam kerja-kerja produksi filem dan drama.

Sekarang Hazali berjaya menduduki kerusi pengarah dan bergiat mengarah drama untuk televisyen. Selain rakan-rakan dari kumpulan-kumpulan teater, aku juga bernasib baik mendapat kerjasama daripada rakan-rakan pekerja dan krew filem iklan.

Mereka ini aku kenali ketika aku bekerja dalam pembikinan filem iklan dengan Profilm sebelum ini. Kebanyakan babak-babak melibatkan pelakon-pelakon pembantu bukan Melayu adalah rakan-rakan
krew dan tenaga produksi daripada syarikat dan studio filem iklan seperti Jemima Film.

Salah seorang dari mereka ialah Frankie Lee. Beliau membawa watak bomoh Cina tukang telek nombor ekor dalam babak di kubur Cina. Siapa boleh lupa dialog klasiknya, “Saya bukan datuk, saya tan sri...nombor mahu mali... sudah mali...”

Aku rasa ramai tidak perasan, 30 tahun kemudian pelakon pembantu yang sama berlakon sebagai bapa bernama Uncle Chuan dalam filem The Journey. Filem tempatan paling berjaya setakat ini menghasilkan rekod kutipan pecah panggung RM17 juta. Akhirnya, Frankie berjaya membawa watak besar dan penting. Tahniah, bro!