SELEPAS 30 tahun berlalu, semua sudah tahu pengganti Dharma Harun al-Rashid untuk watak hero filem Mekanik ialah Azmil Mustapha. Satu Malaysia khususnya peminat dan penonton filem Melayu dan bangsa Melayu amnya tahu apa yang tercetus daripada kemunculan sulung Azmil melalui filem Mekanik.

Azmil seterusnya mencipta fenomena melalui filem-filem siri Ali Setan dengan penampilannya dalam Ali Setan (1985) arahan Jins Shamsudin, Ali Setan 2 (1986) arahan Yasin Salleh.

Tetapi, siapa dia Azmil sebelum dia menjadi hero? Bagaimana dan di mana aku menemuinya? Sebelum meneruskan, izinkan aku ceritakan sedikit lagi senario industri filem Malaysia ketika itu.
     
Aku juga mahu ceritakan pengalaman aku bertugas sebagai penolong pengarah berhadapan dengan kerenah, sikap dan masalah pelakon ketika segala kemudahan untuk memproduksikan sesebuah filem amat terbatas dibandingkan dengan sekarang.
 
Pada awal 80-an ramai beranggapan kegiatan menerbitkan filem Melayu tempatan cuma sebagai aktiviti ekonomi berskala kecil yang belum boleh dipanggil sebagai satu industri.

Mereka yang terlibat dalam kegiatan penerbitan filem ketika itu pasti berdepan dengan hambatan dan keterbatasan dari segi kos penerbitan, kemudahan fasilitas pembikinan, pasaran dan penayangan. Keadaan ini masih terus menghantui produser-produser sekarang walaupun industri filem tempatan ada peningkatan dari segi kuantiti.

Untuk pengetahuan pembaca, pelajar dan penggiat filem generasi sekarang, ketika itu di negara kita belum ada lagi akademi dan jabatan pengajian lakonan seperti di Aswara dan kebanyakan institusi-institusi pengajian tinggi seperti sekarang.

Keadaan ini berlaku kerana penerbitan filem-filem Melayu tempatan hanya kira-kira lima belas judul setahun. Jauh bezanya dibandingkan dengan jumlah filem Melayu dan tempatan diterbitkan sekarang. Maka tidak hairanlah ketika itu jika kegiatan penerbitan filem hanya dianggap bagaikan satu industri pinggiran sahaja.

RTM merupakan stesen televisyen tunggal di negara ini. Belum ada lagi penerbitan drama-drama dan program-program tv yang diswastakan. Jumlah pelakon pun tidak seramai dan semeriah sekarang kerana peluang kerja yang terhad.

Berbalik kepada masalah aku dan pasukan produksi filem Mekanik hadapi, pengarah Hafsham memberi penegasan - walau apa pun keadaannya, pengganti hero perlu dicari dalam masa kurang dari seminggu sebelum penggambaran dimulakan. Tetapi, kami kesuntukan masa!   
   
Keadaan sememangnya genting. Sebab dan kenapa Dharma Harun tidak jadi memegang watak hero itu tidaklah jelas kepada aku ketika itu. Andaian aku adalah – besar kemungkinan ada pertindihan jadual penggambaran dengan tawaran filem lain untuk beliau.

Mungkin juga ada hubung kait dengan isu pembayaran? Sebenarnya aku malas hendak ambil tahu kerana itu bukan dalam bidang tugas dan kuasa aku. Aku berpendapat masalah ini hanya boleh dan layak  diselesaikan oleh pengarah dan pelakon yang terlibat.

Dalam keadaan kritikal ini, tugas aku ialah mencari pelakon pengganti sama ada pelakon baharu atau yang sudah establish untuk menggantikan kekosongan watak hero yang ditinggalkan oleh Dharma Harun.

Itu adalah arahan dari pengarah yang mesti aku laksanakan dengan segera. Kami berdepan dengan hambatan masa kerana penggambaran akan dimulakan dalam masa kurang dari seminggu.

Jika kami tidak berjaya mendapatkan pengganti Dharma Harun kemungkinan besar penggambaran perlu ditangguhkan. Ini bererti banyak perancangan perlu diubah.

Satu perubahan besar dan drastik perlu dilakukan hanya kerana kegagalan mendapatkan seorang pelakon untuk watak penting. Perubahan besar dan drastik aku maksudkan ialah jadual penggambaran dan lokasi yang telah dikenal pasti serta persetujuan di antara kami dengan tuan punya lokasi perlu dibincang semula untuk mencari tarikh penggambaran baharu.

Dalam bahasa mudah – bila jadual penggambaran bertukar secara automatik perancangan-perancangan lain yang telah disusun atur akan menerima kesannya. Dari perkara penting dan besar sehingga yang sekecil-kecilnya akan terkena tempiasnya.

Semua bahagian produksi dan logistik perlu dirombak semula untuk menampung pertukaran jadual penggambaran baharu. Bertukar jadual penggambaran maka akan bertukarlah perkara-perkara lain yang melibatkan produksi sesebuah filem.  
   
Bayangan awal dan asas untuk watak utama hero filem Mekanik ini merupakan seorang anak muda yang nakal tetapi cerdik, kacak dan rugged. Bapanya telah meninggal dunia. Dia menjaga dan tinggal bersama ibunya. Seorang anak muda yang bertanggungjawab, penyayang dan rapat dengan ibunya.

Ciri-ciri utama perlu ada pada watak hero Mekanik ini merupakan seorang anak muda yang punya nilai-nilai hidup positif, progresif, berani dan berfikiran jauh. Seorang anak muda berpelajaran tetapi tidak suka bekerja pejabat.

Berani berdikari menjadi bos sendiri – suka bebas. Watak ini bermotivasi tinggi untuk mencapai kemajuan dalam hidupnya. Hafsham cuba lari daripada mewarnakan watak itu seperti hero-hero kebanyakan filem-filem komedi Melayu ketika itu.

Lari dari acuan klise watak hero filem-filem komedi Melayu ketika itu. Hero filem Mekanik adalah lambang anak muda Melayu generasi baharu selari  dengan peredaran zaman dan perubahan hidup sejagat.
 
Sememangnya ketika itu belum ada watak-watak dalam filem-filem Melayu yang diangkat dari golongan pekerja kolar biru seperti watak seorang mekanik. Mekanik adalah filem Melayu pertama menampilkan watak hero generasi muda daripada golongan marhaen yang berkerjaya mekanik – a working class hero.

Untuk pengetahuan generasi sekarang, pelakon-pelakon popular dan top selain Dharma Harun ketika itu yang boleh dipertimbangkan untuk watak hero filem Mekanik di antaranya ialah Allahyarham Latif Ibrahim, Yusuf Haslam (Datuk), Ahmad Tarmimi Serigar (Datuk) dan Mozaid.  

Untuk mencari pelakon yang sesuai aku perlu juga mengambil kira konsep yang dimahukan oleh Hafsham untuk filem keduanya ini. Filem Mekanik berkonsepkan - sebuah filem Malaysia. Naratifnya menitik beratkan penglibatan watak-watak semua bangsa Malaysia.

Hero filem ini mestilah yang boleh diterima oleh semua lapisan dan semua bangsa Malaysia.

Langkah pertama aku ialah mencari dan melihat gambar-gambar pelakon lelaki sedia ada dan bakat-bakat baharu dalam lingkungan umur awal dan pertengahan 20-an melalui majalah-majalah hiburan dan akhbar.

Ketika itu agensi pelakon belum banyak beroperasi. Jika adapun mereka lebih kepada menyediakan pelakon-pelakon untuk penggambaran filem-filem iklan dan fotografi untuk iklan di media cetak.

Dalam proses aku membongkar dan menyelak majalah-majalah hiburan popular ketika itu seperti majalah URTV, Kisah Cinta, Variapop, Penghibur dan lain-lain, aku terjumpa satu artikel dengan gambar sisipan berwarna dalam majalah Penghibur terbitan Berita Publishing yang memaparkan wajah Azmil.

Majalah yang aku temui itu merupakan majalah lama keluaran dua atau tiga bulan sebelumnya. Hati aku tergerak menyatakan inilah hero baharu filem Mekanik dan aku berkeyakinan Hafsham akan setuju dengan cadangan aku itu. Aku lihat Azmil ada pakej yang dimahukan oleh Hafsham. Aku harap aku tidak silap.

Artikel itu menceritakan tentang Azmil sedang menjalani proses rakaman album sulungnya yang bakal dilancarkan oleh syarikat AB Rekod, syarikat kepunyaan Ali Bakar, promoter hiburan sedang meningkat naik ketika itu. Azmil juga merupakan penyanyi band Showmaster City Band yang bernaung di bawah syarikat Showmaster Sdn Bhd juga kepunyaan Ali.

Aku tunjukkan gambar dan artikel dalam majalah Penghibur itu kepada Hafsham. Sebaik sahaja Hafsham menatap gambar Azmil, beliau terus setuju untuk mengambil Azmil menggantikan Dharma. Hafsham  menugaskan aku segera mencari dan mendapatkan Azmil untuk sesi pertemuan.

Apa seterusnya berlaku? Kita sambung minggu depan.